Simplemente elegante, el código Morse marca 175 años y contando Eddie King, Universidad del Sur

El primer mensaje enviado por los puntos y guiones del código Morse a través de una larga distancia viajó desde Washington, D.C., a Baltimore el viernes 24 de mayo de 1844, hace 175 años. Señaló por primera vez en la historia de la humanidad que los pensamientos complejos podían ser comunicados a largas distancias casi instantáneamente. Hasta entonces, la gente tenía que tener conversaciones cara a cara; enviar mensajes codificados a través de tambores, señales de humo y sistemas semáforos; o leer palabras impresas.

Gracias a Samuel F.B. Morse, la comunicación cambió rápidamente, y desde entonces ha ido cambiando cada vez más rápido. Inventó el telégrafo eléctrico en 1832. Le tomó seis años más estandarizar un código para comunicarse a través de cables de telégrafo. En 1843, el Congreso le dio 30.000 dólares para tender cables entre la capital de la nación y la cercana Baltimore. Cuando se completó la línea, realizó una demostración pública de comunicación a larga distancia.

Morse no fue el único que trabajó para desarrollar un medio de comunicación a través del telégrafo, pero el suyo es el que ha sobrevivido. Los cables, imanes y teclas utilizados en la demostración inicial han dado paso a los teclados en pantalla de los smartphones, pero el código Morse ha permanecido fundamentalmente igual, y sigue siendo -quizás sorprendentemente- relevante en el siglo XXI. Aunque he aprendido, y reaprendido, muchas veces como Boy Scout, operador radioaficionado y piloto, sigo admirándolo y me esfuerzo por dominarlo.

Envío fácil

La idea clave de Morse al construir el código fue considerar con qué frecuencia se usa cada letra en inglés. Las letras más comúnmente usadas tienen símbolos más cortos: “E”, que aparece más a menudo, se significa con un solo “punto”. Por el contrario, “Z”, la letra menos usada en inglés, estaba significada por el mucho más largo y complejo “dot-dot-dot-dot (pause) dot”.

En 1865, la Unión Internacional de Telecomunicaciones cambió el código para tener en cuenta las diferentes frecuencias de caracteres en otros idiomas. Ha habido otros ajustes desde entonces, pero “E” sigue siendo “punto”, aunque “Z” es ahora “guión-punto-punto-punto”.

La referencia a la frecuencia de las cartas hace que las comunicaciones sean extremadamente eficientes: Palabras simples con letras comunes pueden ser transmitidas muy rápidamente. Todavía se pueden enviar palabras más largas, pero tardan más tiempo.

Pasar a la tecnología inalámbrica

El sistema de comunicaciones para el que se diseñó el código Morse -conexiones analógicas a través de cables metálicos que llevaban mucha interferencia y necesitaban una señal clara de tipo on-off para ser escuchada- ha evolucionado significativamente.

El primer gran cambio se produjo sólo unas décadas después de la manifestación de Morse. A finales del siglo XIX, Guglielmo Marconi inventó un equipo de radiotelegrafía que podía enviar código Morse por ondas de radio, en lugar de cables.

A la industria naviera le encantaba esta nueva forma de comunicarse con los barcos en el mar, ya sea de barco a barco o a estaciones en tierra. Para 1910, la ley de los Estados Unidos requería que muchos barcos de pasajeros en aguas de los Estados Unidos llevaran equipos inalámbricos para enviar y recibir mensajes.

Después de que el Titanic se hundiera en 1912, un acuerdo internacional exigía que algunos barcos asignaran a una persona para que escuchara las señales de socorro por radio en todo momento. Ese mismo acuerdo designó “SOS” – “dot-dot-dot-dash-dash-dash-dash dot-dot-dot” – como la señal internacional de socorro, no como una abreviatura de nada, sino porque se trataba de un patrón simple que era fácil de recordar y transmitir. La Guardia Costera interrumpió el monitoreo en 1995. El requisito de que los barcos monitoreen las señales de socorro fue eliminado en 1999, aunque la Marina de los EE.UU. todavía enseña al menos a algunos marineros a leer, enviar y recibir código Morse.

Los aviadores también utilizan el código Morse para identificar las ayudas de navegación automatizadas. Son radiobalizas que ayudan a los pilotos a seguir rutas, viajando de un transmisor a otro en las cartas aeronáuticas. Ellos transmiten sus identificadores – como “BAL” para Baltimore – en código Morse. Los pilotos a menudo aprenden a reconocer patrones de balizas que suenan familiares en las zonas en las que vuelan con frecuencia.

Hay una próspera comunidad de operadores radioaficionados que también aprecian el código Morse. Entre los operadores radioaficionados, el código Morse es una tradición muy apreciada que se remonta a los primeros días de la radio. Algunos de ellos pueden haber comenzado en los Boy Scouts, lo que ha hecho que el aprendizaje del morse sea opcional o requerido a lo largo de los años. La Comisión Federal de Comunicaciones solía exigir a todos los operadores de radioaficionados con licencia que demostraran competencia en código Morse, pero eso terminó en 2007. La FCC todavía emite licencias comerciales que requieren competencia en morse, pero ya no se requiere en ningún trabajo.

Morse parpadeante

Debido a que sus señales son tan simples – encendido o apagado, largo o corto – el código Morse también puede ser usado por luces intermitentes. Muchas marinas de todo el mundo utilizan luces intermitentes para comunicarse de un barco a otro cuando no quieren usar radios o cuando un equipo de radio se avería. La Marina de los EE.UU. está probando un sistema que permitiría a un usuario escribir palabras y convertirlo en luz intermitente. Un receptor leería los destellos y los convertiría de nuevo en texto.

Las habilidades aprendidas en el ejército ayudaron a un hombre herido a comunicarse con su esposa a través de una playa rocosa usando sólo su linterna en 2017.

Otros mensajes en Morse

Quizás el uso moderno más notable del código Morse fue el del piloto de la Armada Jeremiah Denton, cuando era prisionero de guerra en Vietnam. En 1966, aproximadamente un año después de una condena de casi ocho años de prisión, Denton fue obligado por sus captores norvietnamitas a participar en una entrevista en vídeo sobre su tratamiento. Mientras la cámara se enfocaba en su rostro, parpadeaba con los símbolos del código Morse para “tortura”, confirmando por primera vez los temores de Estados Unidos sobre el trato de los miembros del servicio militar cautivos en Vietnam del Norte.

El código Morse intermitente es lento, pero también ha ayudado a personas con condiciones médicas que les impiden hablar o comunicarse de otras maneras. Se pueden configurar varios dispositivos – incluyendo iPhones y teléfonos inteligentes Android – para que acepten la entrada de código Morse de personas con habilidades motoras limitadas.

Todavía hay muchas maneras en las que la gente puede aprender el código Morse, y practicar su uso, incluso en línea. En situaciones de emergencia, puede ser el único modo de comunicación que se puede utilizar. Más allá de eso, hay un arte del código Morse, una fluidez rítmica y musical del sonido. Enviarlo y recibirlo también puede tener un sentimiento relajante o meditativo, ya que la persona se centra en el flujo de caracteres, palabras y frases individuales. En general, a veces la herramienta más simple es todo lo que se necesita para realizar la tarea.

Este artículo ha sido reeditado de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original aquí: http://theconversation.com/simply-elegant-morse-code-marks-175-years-and-counting-117069.

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